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Hotel Santa Isabel (antiguo Palacio de los Condes de Santovenia)

25 mayo 2009 3 comentarios

Vista del Palacio de los Condes de Santovenia, actual Hotel Santa IsabelEl Hotel Santa Isabel —con ese nombre— no se fundó originalmente en el Palacio de los Condes de Santovenia, sino que tuvo una sede anterior en la calle Habana 136 (antiguo), entre Muralla y Teniente Rey.

El coronel norteamericano Luis Lay alquiló ese local en marzo de 1865 por un intervalo de cinco años, y más tarde extendió este contrato a 14 cuartos del fondo de la propia casa, que también habilitó para hotel.

En un anuncio publicado en el periódico El Siglo, se ofertaban «cuartos baratos amueblados y asistidos con todo lo necesario para el aseo, por $ 20 al mes, incluido el gas y criado para la asistencia». Sin embargo, las torrenciales lluvias de julio de 1867 arruinaron los términos del contrato y, el 15 de septiembre de ese año, Lay alquiló la mansión ubicada frente a la Plaza de Armas e instaló allí el nuevo Hotel Santa Isabel.

Meses después, cuando llega a La Habana Samuel Hazard (Autor del libro Cuba With Pen And Pencil de 1873), todavía perdura el recuerdo de la familia propietaria del inmueble, como puede inferirse de esta descripción suya: «El edificio ocupado por este hotel nos ofrece una de las peculiaridades de la vida habanera; pues cuando lo ocupaban el Conde de Santovenia y su familia, las habitaciones altas donde residían, estaban amuebladas y decoradas de la más elegante manera, y en cambio la planta baja se usaba como almacén, muy fragante de pescados y aceites».

En su crónica, Hazard destaca la carencia de iniciativas para establecer en la Isla hoteles al estilo americano. Por lo que reconoce el «espíritu de empresa del Coronel Lay (…) de Nueva Orleans» para abrir el Hotel Santa Isabel, ubicado en el palacio de los condes de Santovenia.

Destinado a una clientela norteamericana, el palacio de los condes de Santovenia —en su nuevo uso— fue anunciado en 1868 por The stranger in the tropics, publicación editada en Nueva York a cargo de American News Company.

Ventana del Palacio de los Condes de Santovenia, actual Hotel Santa IsabelAdemás de recalcar su ventajosa situación geográfica —«en la Plaza de Armas, en el lado opuesto al Palacio de los Capitanes Generales y contiguo al Consulado de los Estados Unidos»—, el anuncio enumera las ventajas señaladas por Hazard.

Otros cronistas de la época —que visitaron la Isla de 1870 a 1872— perpetuaron también su estancia en el Hotel Santa Isabel. Sus descripciones insisten en las peculiaridades arquitectónicas del edificio, calificado por Richard Lewis como «deteriorado palacio de la nobleza».

Por su parte, Julia Woodruff —quien llegó a la villa de San Cristóbal en diciembre de 1870— comentaba que «las sólidas puertas plegadizas de la entrada parecían más adecuadas para una fortaleza que para una pacífica morada (…)»

Aunque todavía en 1897 aparecía relacionado como hotel en «Cuba et la Havane», (en Monde Moderne. Abril 1897) a partir del 28 de agosto de 1893 el palacio había dejado de ser patrimonio de los condes de Santovenia.

José Martínez de Campos y Martín Medina —quien en 1881 había heredado de su padre el título de tercer conde de Santovenia— vendió la mansión a Pedro Victoriano Morales y Santa Cruz. Los dueños se sucedieron y el palacio no se pudo identificar más con un propietario específico, y en algún momento —quizás ya en pleno siglo XX— dejó también de funcionar como hotel. En lo adelante, el inmueble cumpliría diferentes usos, entre ellos: domicilio para personas y entidades comerciales y financieras, almacenes, oficinas… hasta que —en la década de 1980— acogió en sus bajos la taberna Mesón de la Flota.

Posteriormente, cuando la Oficina del Historiador de la Ciudad decidió restablecer la antigua red hotelera en el Centro Histórico, el Palacio de los Condes de Santovenia fue uno de los priorizados por su valor patrimonial. Tras la ejecución del proyecto de restauración del edificio, en febrero de 1997 resurgió el Hotel Santa Isabel como un exponente singular de hostelería y turismo en un sitio de grandeza nobiliaria y arquitectónica.

Iniciado a mediados de los años 90, el proceso restaurador respetó la tipología original de la edificación, caracterizada por un patio central interior que —rodeado de galerías— evoca los orígenes de la casas coloniales habaneras.
Patio interior del Hotel Santa Isabel, antiguo Palacio de los Condes de SantoveniaSegún describe Julia Woodruff, ese patio: «Estaba lleno de pequeñas mesas y en su centro había una bonita obra de piedra de donde brotaban helechos y flores, así como chorros de agua que caían dentro de un estanque alegrado por brillantes peces de colores (…)» En ausencia de ese surtidor, se optó por una solución que refuerza el sentido histórico con que el palacio fue restaurado: en el centro del patio se colocó una fuente que rememora a la que existe en la otrora casa-quinta Santovenia, también propiedad de la familia de marras y erigida en la Calzada del Cerro en 1841.

Además del patio, en la planta baja del palacio de Santovenia se encuentran el amplio recibidor y, a un costado de éste, el restaurante El Condado. Toda la ambientación del hotel recrea la decoración y muebles del siglo XIX (juegos de medallones, sillones estilo imperio…), armonizándolos con elementos modernos que no desentonan, pero que procuran confort a la estancia. En su concepción original se previó que parte de ese mobiliario fuera elaborado en Cuba con maderas autóctonas.

De tal forma, que todo evoca sin lugar a dudas, el espíritu que animó a los viajeros del siglo XIX, muchos de los cuales no dudaron en pernoctar en el hoy resurgido Hotel Santa Isabel.

Ver más:

Infomapa de La Plaza de Armas.

Hotel Santa Isabel en nuestro Directorio.

El Palacio de los Condes de Santovenia en nuestras Guías Temáticas.

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